HAE 1型とHAE 2型は、C1エステラーゼ阻害剤(C1-INH)タンパク質の生成に関与する遺伝子の異常(変異)によって引き起こされます。他の遺伝性疾患とは異なり、HAEの患者さんは、健康な遺伝子で他の遺伝子の欠陥を補完することができません。

正常な状態では、C1-INHはブラジキニンの体内での産生を調節します。ブラジキニンは、局所的に作用するペプチドで、例えば、けがや感染への反応として血管の膨張(拡大)や透過性をコントロールする重要な役割を果たします。C1-INHが正常に機能しなかったり、C1-INHの濃度が低下すると、ブラジキニンが過剰に放出され、局所的に腫れが生じます。これは接触系とよばれ、けがや感染に対する身体の反応です。

接触系のほかに、C1-INHは免疫防御の一部である、いわゆる補体系にもかかわっています。接触系と同様、補体系は異物や微生物などの外部からの刺激がきっかけとなって、異物を排除しようと反応カスケードが引き起こされます。

カスケードはタンパク質C1で始まり、C1にはC1-INHが直接対応しています。C1は、免疫系が異物を検出すると直ちに活性化されます。比較的わずかですが、このプロセスが自動的に開始されることもあります。活性化されたC1は、補体系の他の一連の因子を活性化し、その結果、病原体を排除します。

感染、けが、手術やストレスは、C1-INHの消費につながり、その結果ブラジキニン濃度が上昇し、その後浮腫が起きる可能性があります。血圧を低下させる薬(例:ACE阻害薬)も、ブラジキニンの分解を阻害し、その増加を引き起こすことで、浮腫の原因となる可能性があることに注意してください。

C1-インヒビター正常HAEの患者さんが浮腫を起こすメカニズムはまだ十分に解明されていませんが、ブラジキニンの過剰産生による類似の引き金反応が関わっていると考えられています。